Los extractos de la planta acortan el tiempo de enfermedad y reducen el número de infecciones durante el invierno.

La llegada de la estación invernal también trae consigo la propagación de los resfriados, que con sus molestos síntomas causan una sensación de malestar y gran incomodidad a adultos y niños. La fitoterapia puede contribuir de manera importante a reducir la incidencia de estas enfermedades, en particular al sugerir el uso de una planta conocida desde la antigüedad por sus propiedades curativas: la Equinácea.

Esta planta medicinal ha sido utilizada durante siglos por los indios americanos que la utilizaban en infusiones para resfriados y artritis, pero también se utilizaba para cataplasmas que se aplicaban en heridas y mordeduras de serpientes. Desde los Estados Unidos, la equinácea llegó a Europa, en particular a Alemania, donde demostró ser particularmente útil en los casos de gripe y en la prevención de resfriados.

Hoy en día, sólo en Alemania hay unos 100 productos registrados que contienen equinácea, pero también en Italia hay numerosos preparados disponibles en el mercado. Su eficacia, es decir, su capacidad para mejorar la respuesta del sistema inmunológico a las infecciones, y su seguridad, es decir, la ausencia de efectos secundarios peligrosos, han sido demostradas por varios estudios científicos.

La planta

El género Echinacea incluye especies herbáceas perennes nativas de América del Norte, pertenecientes a la familia de las Asteráceas, al igual que la margarita y la manzanilla, caracterizadas por las típicas cabezas florales, en este caso rosadas, que aparecen entre junio y agosto.

En la fitoterapia se utilizan «Echinacea purpurea (L.) Moench», «Echinacea angustifolia DC» y «Echinacea pallida Nutt»; de las tres especies se utilizan las raíces secas y, para la «Echinacea purpurea», también las partes aéreas, ya sean frescas o secas.

Los principios activos

Hay cuatro clases químicas predominantes en estas especies: alquilamidas, glicoproteínas, polisacáridos y derivados del ácido cafeico, como el ácido córico, el ácido caftárico, el ácido clorogénico y el equinacósido. Las concentraciones de estos componentes varían según la especie.

Según la farmacopea europea más actualizada, que se refiere a la droga seca, las raíces de la «Echinacea purpurea» deben contener no menos del 0,5% de la suma de ácido caftárico y ácido córico y las partes aéreas no menos del 0,1%.

Las raíces de «Echinacea angustifolia» y «Echinacea pallida» contendrán no menos de 0,5% y 0,2% de equinacósido, respectivamente.

El uso de las partes aéreas de la Echinacea purpurea (confirmado por textos oficiales de referencia acreditados) en la prevención y el tratamiento a corto plazo del resfriado común y otras infecciones conexas está ya bien establecido, con referencia al uso tradicional de las raíces en el tratamiento del mismo. En particular, la Echinacea purpurea posee actividades inmunoestimulantes e inmunomoduladoras.

Acción inmunoestimulante

La alta capacidad inmunoestimulante atribuible a «Radix Echinaceae» se deriva de más de 350 estudios científicos realizados en los últimos 50-60 años.

Los extractos de Echinacea purpurea, o sus fracciones, ensayados «ex vivo» en diferentes poblaciones de células inmunes humanas e «in vivo» en animales, han demostrado ser capaces de modular eficazmente la respuesta inespecífica aumentando la capacidad oxidativa de las células del sistema inmunológico y activando las células «asesinas naturales» y las células T, protagonistas de la inmunidad innata de nuestro cuerpo.

Aunque todavía no se ha aclarado el mecanismo exacto responsable de los efectos inmunomoduladores de los preparados a base de Echinacea purpurea, es probable que se base en interacciones sinérgicas entre algunos componentes: las glicoproteínas, los polisacáridos y los derivados del ácido cafeico actuarían directamente sobre el sistema inmunológico, mientras que las alquilamidas ejercerían principalmente una acción reguladora de la inflamación.

Reduce el tiempo de enfermedad

Aunque los resultados de los estudios realizados en seres humanos son contradictorios (algunos confirman la eficacia de la Equinácea, mientras que otros la niegan), en general hay suficiente confirmación de las propiedades curativas de esta planta. Sus extractos, de hecho, acortan el tiempo de enfermedad (menos días de fiebre, por ejemplo) y reducen tanto la necesidad de tomar otros medicamentos como el número de infecciones durante la temporada de invierno.

Estos efectos beneficiosos, que también se observan en los niños, gracias a numerosos estudios (en particular un estudio clínico en el que se asoció la Equinácea con el Propóleos, sustancia natural producida por las abejas), se han obtenido utilizando extractos concentrados de la planta, es decir, productos fitoterapéuticos, mientras que en lo que respecta a las formas homeopáticas (como tinturas madre, macerados glicéricos y asociaciones de varias plantas definidas comercialmente como «Echinacea compositum») no hay estudios científicos que demuestren su eficacia.

Desde el jugo fresco hasta el extracto seco

La farmacología clínica reciente ha confirmado la eficacia de la Echinacea purpurea como inmunomodulante y ha permitido identificar los métodos de administración y las dosis más adecuadas.

La Echinacea purpúrea fresca se utiliza normalmente en forma de jugo fresco a razón de 1,5-4,5 ml por administración única para un máximo de 9 ml por día. Según los textos de referencia más acreditados, también es posible utilizar el zumo seco con una dosis equivalente a la del zumo fresco.

El desarrollo actual de los nutracéuticos también ha permitido comercializar extractos líquidos y secos de la «hierba E. purpúrea», que se utilizan siempre con una dosis correspondiente a 4,5-9 ml de jugo fresco por día.

En su lugar se suele utilizar el extracto seco de «Echinacea purpurea radix», con una dosis de 40 mg, que se utilizará, si es necesario, varias veces al día.

Patrón de uso

Sobre la base de los datos clínicos, la Comisión Alemana E, en correspondencia con la literatura de referencia relacionada con el género «Echinacea», ha proporcionado un posible esquema de utilización de la planta, con fines preventivos, que prevé tres ciclos de 30 días cada uno, separados por 15 días de suspensión del tratamiento. La Agencia Europea de Medicamentos (AEM) informa de un período de tratamiento de no más de 21 días.

En las formas agudas, es decir, las situaciones que generalmente no requieren la administración de antibióticos, la equinácea debe tomarse desde el comienzo del trastorno y la administración debe prolongarse por lo menos diez días.

Contraindicaciones

La equinácea no tiene efectos secundarios importantes y tiene pocas contraindicaciones. Por lo tanto, puede administrarse no sólo a los adultos, sino también a los niños, tanto en caso de enfermedades agudas de las vías respiratorias superiores como para prevenir nuevas infecciones, aunque hay que recordar que siempre es mejor compartir la decisión con el pediatra de la familia.

Para los niños más pequeños se pueden utilizar gotas y jarabes (absolutamente libres de alcohol), mientras que los niños mayores y los adultos pueden utilizar pastillas, cápsulas u opérculos. La equinácea también se puede tomar durante el embarazo, pero sólo por consejo de su médico.

Debido a su actividad estimulante sobre el sistema inmunológico, esta planta no debe ser utilizada por pacientes que sufran enfermedades autoinmunes, con un sistema inmunológico hiperactivo. No se recomienda su uso a las personas alérgicas a las Asteráceas.

Finalmente, la Equinácea es capaz de inhibir algunos tipos particulares de proteínas y, en consecuencia, podría interferir con la actividad de algunos medicamentos que se están tomando, por lo que el uso de la planta siempre debe ser evaluado con su médico.

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