Numerosos estudios confirman las notables propiedades antitumorales, antiinflamatorias y especialmente antioxidantes de la cúrcuma.

La cúrcuma es una especia que se ha utilizado durante miles de años en la tradición india tanto como ingrediente de muchas recetas (es uno de los principales ingredientes del curry) como en calidad de remedio medicinal. Esta planta es nativa de Java pero también encuentra su hábitat natural en la India, América Central, las Antillas y Malasia. En los últimos años se ha dado a conocer en Occidente, también en los círculos científicos, por sus numerosos efectos beneficiosos, como lo demuestran miles de estudios, la mayoría de ellos muy recientes.

La cúrcuma o Turmeric, como la llaman los ingleses y los indios, es una especia amarilla que se obtiene de la porción subterránea seca de «Curcuma longa» L. (C. domestica Valeton), perteneciente a la familia de las Zingiberaceae, igual que el jengibre. La parte utilizada para obtener la especia no es la raíz, como se indica erróneamente en muchos textos, sino más bien una porción del tallo (rizoma) que pasa a ser subterránea y se llena de sustancias de reserva.

El rizoma es desarraigado, cortado en rodajas redondas y secado: después de este tratamiento, se vuelve de un intenso color amarillo-naranja y desprende un olor agradable. Los componentes que dan el sabor a esta especia son extremadamente volátiles y por lo tanto el sabor se pierde fácilmente, mientras que los componentes que dan el color característico son estables y por lo tanto el color se conserva con el tiempo.

Sustancias beneficiosas

El color amarillo de la cúrcuma se debe principalmente a los pigmentos que contiene, llamados curcuminoides: el principal de ellos (que constituye alrededor del 90%) es la curcumina, que también se utiliza como colorante alimentario y, según la codificación de la Unión Europea, se identifica como E 100. El contenido en curcumina del rizoma de la «Curcuma longa» L. varía entre el 0,6 y el 5% de la masa seca.

Los curcuminoides pertenecen a la clase de los polifenoles, moléculas presentes en las plantas en más de 4000 formas diferentes; aunque no representan factores indispensables para la vida humana, recientemente han adquirido una gran importancia por su posible papel en la prevención de las enfermedades cardiocirculatorias y neoplásicas.

Sólo en la capacidad antioxidante, ampliamente demostrada in vitro, parece estar la razón de su acción sobre la salud humana, pero su escasa biodisponibilidad es el factor que dificulta un posible uso sistémico amplio de estas moléculas. En la Cúrcuma también están presentes un aceite esencial, azúcares (especialmente la fructosa) y minerales inmóviles (3,5% de la masa total), proteínas y ácidos grasos.

Usos terapéuticos tradicionales

Hay innumerables: sólo hay que pensar que en Hawai, donde se llama «holena», la cúrcuma es la base de toda la Medicina Tradicional. En la India se ha utilizado durante siglos en la medicina ayurvédica; además de su uso en la cocina para dar color a los alimentos y como conservante, la cúrcuma se utiliza de hecho en la medicina tradicional de la India para tratar diversos trastornos, como flatulencia, disentería, úlceras, artritis e infecciones de la piel y los ojos.

La cúrcuma se utiliza en la medicina ayurvédica como depurativo general, como remedio digestivo, en presencia de fiebre, infecciones, disentería, artritis, ictericia y diversos trastornos hepáticos. La medicina china utiliza la cúrcuma para problemas de hígado y vesícula biliar, hemorragias, congestión de pecho y trastornos menstruales, flatulencias, sangre en la orina, dolor de muelas, contusiones y úlceras (para uso externo).

Miles de estudios, la mayoría publicados en los últimos cuatro años, confirman las notables propiedades anticancerígenas, antiinflamatorias y especialmente antioxidantes de la curcumina, y también hay un interés reciente en su potencial neuroprotector.

Efectos sobre la bilis

Aumento de la producción y el flujo de bilis: estos efectos se han atribuido a los componentes del aceite esencial y la curcumina. Las propiedades estimulantes de los músculos de la bilis y las propiedades antiespasmódicas carminativas (que limitan la formación de gases y el estancamiento) e intestinales están bien documentadas. Sin embargo, como la curcumina y otros curcuminoides no se absorben suficientemente tras su administración oral, es probable que el aceite esencial sea el principal responsable de esta actividad.

Actividad antiinflamatoria

Los primeros estudios clínicos en seres humanos parecen confirmar su acción antiinflamatoria y antiartrítica, aunque se necesita una mayor confirmación; en los sujetos con enfermedad de Crohn la ingestión de curcumina ha permitido reducir el tratamiento con medicamentos, en algunos casos de colitis ulcerosa ha demostrado ser eficaz para mantener la remisión y en combinación con la piperina ha reducido el nivel de peroxidación lipídica en pacientes con pancreatitis.

Actividad antitumoral

La observación de que muchos tipos de cáncer son más comunes en Occidente que en la India, donde se conoce el alto consumo de curcumina en la dieta, ha llevado a pensar en su posible actividad anticancerosa: los estudios in vitro han demostrado que la curcumina es capaz de reducir la angiogénesis en las células endoteliales humanas; también inhibiría la expresión del gen p53, que desempeña un papel fundamental en la evolución de varios tipos de cáncer.

Debido a estas propiedades, la curcumina ha sido probada como agente quimioterapéutico y quimiopreventivo en varios modelos animales de carcinogénesis: de estos estudios han surgido las propiedades protectoras de la curcumina, especialmente a nivel intestinal y extraintestinal.

Además, los resultados de un ensayo clínico han sugerido que la curcumina, administrada por vía oral, puede tener efectos quimiopreventivos en la progresión de las lesiones premalignas o de alto riesgo. Se han probado dosis que van de 450 mg a 3,6 g por día en pacientes con cáncer colorrectal. Seis meses de tratamiento con aproximadamente 1,5 g diarios de curcumina han sido eficaces para reducir tanto el número como el tamaño de los pólipos en pacientes con poliposis adenomatosa familiar.

Aunque hay aproximadamente 2.500 estudios in vitro e in vivo que han evaluado las propiedades anticancerígenas de la curcumina, los estudios clínicos realizados en su mayoría en un número reducido de sujetos son sólo unos 40. En general, han indicado que la curcumina en dosis altas, hasta 15 g por día, tomada por vía oral durante un período de tiempo de menos de tres meses, es totalmente segura.

Cúrcuma y enfermedades neurodegenerativas

Como ya se ha mencionado, la cúrcuma y la curcumina ejercen una fuerte actividad antioxidante; por lo tanto, se ha formulado la hipótesis de que la curcumina puede utilizarse de manera preventiva o terapéutica para enfermedades crónicas como las cardiovasculares y neurodegenerativas.

Algunos estudios sobre ancianos asiáticos también confirman que quienes consumen curry regularmente, y por lo tanto curcumina, tienen un mejor comportamiento y rendimiento intelectual que quienes nunca lo usan. Por esta razón, recientemente se ha propuesto la curcumina como posible fármaco para el tratamiento de la enfermedad de Alzheimer, y los estudios preliminares en animales han mostrado una mejora del cuadro clínico asociado a la enfermedad y una reducción del deterioro cognitivo en los modelos animales experimentales, aunque los mecanismos todavía no se han dilucidado por completo.

El Alzheimer y el Parkinson son dos enfermedades neurodegenerativas que afectan a muchas personas, especialmente a los ancianos, comprometiendo su calidad de vida. La enfermedad de Parkinson es causada por la degeneración y muerte de las células nerviosas localizadas en un área del cerebro llamada Sustancia Negra; una lesión en esta parte del cerebro detiene la producción de dopamina, un neurotransmisor que controla muchas funciones motoras.

La enfermedad de Alzheimer es la causa más común de demencia (60%) y afecta a alrededor del 6-7% de la población mayor de 65 años, pero se espera que su incidencia se triplique en los próximos cincuenta años; se manifiesta no sólo con los típicos problemas de memoria, sino también con otros trastornos como la confusión, los cambios de humor y la desorientación espacial y temporal.

Las zonas del cerebro afectadas por la enfermedad se caracterizan por la acumulación en el espacio extracelular de formaciones denominadas «placas seniles», formadas por una proteína llamada amiloide. Estudios recientes han demostrado que la curcumina ejerce una acción importante en la disminución de los niveles de esta proteína, considerada desde hace algunos años universalmente como la sustancia responsable de la degeneración de las neuronas cerebrales.

Un extenso trabajo experimental ha verificado cuantitativamente la tasa de reducción de la densidad de la placa, pero sobre todo la capacidad de la curcumina para prevenir la formación de nuevos depósitos y la recuperación funcional de las neuronas dañadas. En experimentos repetidos por varios laboratorios, se observó efectivamente que, en los ratones transgénicos que expresan la enfermedad de Alzheimer, tratados con bajas dosis de curcumina, βamyloid los niveles se reducen en alrededor del 40% en comparación con los de los cobayas no tratados; las mismas dosis también producen una disminución del 43% en la densidad de las placas amiloides.

Sorprendentemente, se observó que, a largo plazo, dosis más bajas de curcumina son en realidad más eficaces que las dosis altas para contrarrestar el proceso neurodegenerativo causado por la enfermedad de Alzheimer.

Desafortunadamente, como se mencionó anteriormente, la curcumina no tiene ni una buena absorción intestinal ni una larga duración en el flujo sanguíneo.

Ciertamente, la ausencia de efectos secundarios a largo plazo y la posibilidad de usar dosis bajas significa que la curcumina puede encontrar un papel clínico para ayudar a prevenir la enfermedad de Alzheimer.

Cómo consumirla

Los beneficios de la cúrcuma dependen principalmente de sus polifenoles que, sin embargo, son poco absorbibles. Al combinarla con pimienta, jengibre, aceite, mantequilla o enzimas digestivas, aumenta las concentraciones circulantes de curcumina, lo que indica una mayor absorción. En caso de inflamación del tracto gastrointestinal (como en la Gastritis o la Colitis), podemos consumirla sola, añadida a los alimentos o como una infusión de hierbas, para promover su localización en las membranas mucosas del tracto digestivo.

Sin embargo, es importante subrayar que todos los resultados obtenidos en los estudios preclínicos y clínicos de los que se informa aquí se deben al uso de la curcumina en forma de suplemento y no simplemente al uso de la cúrcuma como especia.

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