Gracias a los estudios que combinan la genética con la nutrición, podemos descubrir qué dieta se adapta mejor a nuestro cuerpo y mantener una función intestinal equilibrada.

Ciertas sustancias nutricionales añadidas a la dieta normal pueden ayudarnos a conseguir un estilo de vida saludable y activo e incluso pueden influir en la aparición de ciertas enfermedades.

La nutracéutica parte del supuesto de que algunos alimentos, definidos como funcionales, tienen la capacidad de afectar positivamente a una o más funciones fisiológicas más allá de sus propiedades nutricionales básicas.

La prerrogativa fundamental de estos alimentos es también la de contribuir a preservar o mejorar el estado de salud, reducir el riesgo de aparición y/o tratar las enfermedades relacionadas con la dieta: por ejemplo, la cúrcuma y los alimentos ricos en mietonina, un aminoácido esencial, tienen propiedades antiinflamatorias; los probióticos, que no son más que «enzimas lácteas», son las bacterias buenas que normalmente habitan en el intestino sano; los prebióticos son sustancias alimenticias capaces de promover el desarrollo y el crecimiento de las bacterias buenas, con el consiguiente efecto antiinflamatorio.

Pero la investigación ha logrado ir más allá, estudiando las interacciones entre la genética y la nutrición y creando una ciencia «preventiva», la Nutrigenómica.

La prueba genómica

Podemos considerar al hombre como el resultado de la interacción entre los genes y el medio ambiente y, por lo tanto, del efecto que el medio ambiente ejerce sobre los genes del ser humano durante todo el curso de la vida. En caso de una serie de encuentros con determinados desencadenantes ambientales, podría producirse el mal funcionamiento de ciertos genes, lo que predispondría al sujeto al desarrollo de diversas enfermedades.

Para conocer el perfil genético de uno y sus posibles alteraciones, puede ser de ayuda el Test Genómico, que consiste en un informe elaborado en el laboratorio a partir de una muestra de ADN extraída de la saliva. Los resultados obtenidos de la prueba revelarán las variaciones genéticas heredadas, así como las adquiridas a lo largo de los años.

Cada gen puede presentar aproximadamente diez diferencias en su código en comparación con el gen común; estas variaciones se denominan SNPs («Single Nucleotide Polymorphism»).

Gracias a la realización del mapa genético humano es posible identificar pequeñas modificaciones de genes individuales para conocer los límites y el potencial de cada sujeto. Dado que no todas las variaciones genéticas están vinculadas a problemas de salud, sólo se evalúan aquellas que afectan a aspectos fundamentales del organismo.

Los genes que regulan la probabilidad de la aparición de una enfermedad y que pueden estar implicados en la manifestación patológica se denominan genes de «susceptibilidad». Por ejemplo, se han identificado más de 100 genes para la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerosa.

Gracias a los estudios de Nutrigenómica, se ha demostrado que algunas de las interacciones entre la Nutrición y la Genética juegan un papel decisivo en la aparición o no de ciertas enfermedades.

En vista de todo esto, echemos un vistazo al enfoque de la Nutrigenómica (y la Nutrigenética) en el caso específico de las Enfermedades Inflamatorias Intestinales Crónicas (EII).

El factor dietético

Los componentes de la dieta también podrían alterar la expresión de ciertos genes, tanto en condiciones normales como en lo que respecta a las variantes de los genes, por lo que la dieta podría convertirse en un factor de riesgo para la aparición de numerosas enfermedades, pero también podría desempeñar una función protectora. El fenotipo, es decir, lo que somos y cómo nos mostramos, es el resultado de la interacción entre el medio ambiente, es decir, la dieta y la flora intestinal, y el genotipo, es decir, nuestra composición genética: esta interacción puede dar lugar a un equilibrio adecuado o a una inflamación.

Si consideramos, por tanto, la alimentación como herramienta para limitar las alteraciones genéticas, la Nutrigenómica y la Nutrigenética deben estimular los estudios sobre la interacción entre la alimentación y los genes, con el fin de establecer una dieta absolutamente personalizada para cada individuo.

Por ejemplo: una dieta rica en frutas y fibras reduce el riesgo de colitis ulcerosa y de enfermedad de Crohn; por el contrario, una deficiencia de vitamina D, un exceso de Omega 6 y grasas saturadas aumentan el riesgo de enfermedad de Crohn.

A lo largo de los años se ha considerado que muchos otros alimentos son potencialmente responsables de la MICI: la margarina, porque los quilomicrones, partículas de grasa que la componen, podrían desencadenar, en sujetos predispuestos, la formación de granulomas que son la base de la enfermedad de Crohn; la leche fresca de vaca, en la que están presentes micobacterias capaces de inducir la formación de granulomas en el intestino; y luego las grasas en general, la pasta de dientes, las dietas bajas en fibra, etc.

También se ha demostrado que la duración de la lactancia materna es inversamente proporcional al riesgo de desarrollar una enfermedad intestinal, es decir, cuanto más larga sea la duración de la lactancia, menor será el riesgo de desarrollar una enfermedad intestinal crónica (EII).

Tratar el intestino con comida

Las enfermedades inflamatorias crónicas del intestino suelen presentar importantes signos de malnutrición que van desde la pérdida de peso (60-70% de los casos en el momento del diagnóstico), a la anemia (60-70% de los casos), y a la deficiencia de diversas vitaminas y oligoelementos.

Si la enfermedad, especialmente en el caso de la enfermedad de Crohn, se manifiesta durante la infancia o la adolescencia, el 20-30% de los pacientes muestran un déficit de crecimiento y desarrollo.

La desnutrición puede estar determinada por varias causas, como el aumento de las necesidades de energía (inflamación, fiebre, esteroides, crecimiento), la pérdida de nutrientes (exudación a través de la mucosa intestinal ulcerada, interrupción de la circulación enterohepática de los ácidos biliares), reducción de la superficie de absorción (por resección, enfermedad de la mucosa, contaminación bacteriana del intestino delgado, aumento del tránsito), reducción de la ingesta alimentaria (dolor después de las comidas, deficiencia de zinc, disminución del apetito por el aumento de las citoquinas circulantes, las moléculas proteínicas de la inflamación).

El tratamiento nutricional del MICI consiste en una serie de posibilidades, que van desde las dietas de bajo desperdicio, es decir, con poca fibra, hasta las dietas de alto contenido en fibra, pasando por las dietas de exclusión, es decir, dietas con un número muy limitado de alimentos.

De estos, el único que realmente juega un papel importante en la enfermedad de Crohn con estenosis, es decir, con el estrechamiento del lumen intestinal, es la dieta baja en fibra. Pero los verdaderos tratamientos nutricionales son los que usan la llamada nutrición artificial.

Se trata de la nutrición parenteral intravenosa, que es capaz de poner en reposo el intestino y mejorar el estado nutricional del sujeto, y la nutrición enteral, es decir, la llamada «dieta líquida» que, además de poner en reposo el intestino y mejorar el estado nutricional, constituye una verdadera terapia para la enfermedad de Crohn.

Si se utilizan correctamente como única fuente de nutrición durante unas pocas semanas, estos métodos de nutrición tienen un efecto comparable al de los esteroides. La única desventaja es que se administran por un tubo o, como mucho, se pueden beber (están disponibles en chocolate, café con fresa, vainilla, etc.), pero no a todo el mundo le gustan.

Las dietas de los astronautas

Las dietas líquidas se llaman así porque son utilizadas como alimento por los astronautas y contienen los porcentajes adecuados de carbohidratos, lípidos y proteínas, pero están completamente libres de residuos. Hay tres tipos:

  • elemental, en el que la parte de la proteína está compuesta de aminoácidos;
  • semi-elemental, en el que la parte de la proteína consiste en aminoácidos y péptidos;
  • polimérico, en el que la parte de la proteína consiste en péptidos.

Todos son igualmente efectivos tanto para mejorar el estado de la nutrición como para inducir la curación de la enfermedad de Crohn. También se ha demostrado que, una vez que los síntomas han disminuido o desaparecido, la dieta líquida puede utilizarse también como terapia de mantenimiento de una manera menos «estresante»: en lugar de tomar todas las necesidades calóricas en forma líquida, como en el caso de la terapia de la fase aguda, basta con tomar la mitad y, para la otra mitad, se puede comer libremente.

Nuevas perspectivas de tratamiento

También se están evaluando otras posibles terapias nutricionales que contienen sustancias como la glutamina, un aminoácido que representa el principal nutriente para las células intestinales, el «factor de crecimiento transformante Beta2», una sustancia capaz de curar la membrana mucosa, los antioxidantes (vitaminas y oligoelementos), el ácido butírico y los probióticos.

Existe entonces en el mercado, actualmente, un preparado que contiene en su interior probióticos (Bifidobacterium Bifido y Bifidobacterium lactis), prebióticos (ácido butírico y fructooligosacárido), todos ellos recubiertos de tal manera que se «abren» sólo donde es necesario, es decir, en el colon.

Estudios recientes de la dinámica a nivel de la célula intestinal han demostrado cómo el ácido butírico, la cúrcuma y los probióticos son capaces de entrar en la célula y cambiar su actividad de inflamatoria a antiinflamatoria y viceversa.

Por lo tanto, podemos concluir que, en lo que respecta a la dieta diaria, los pacientes con MICI deben evitar absolutamente el estrés con dietas particularmente restrictivas y, en su lugar, comer lo que quieran, evitando sólo aquellos alimentos y bebidas que, cuando se toman, causan efectos indeseables.

En el ámbito de la nutrición, la situación es diferente en lo que respecta a la Nutrigenómica y la Nutracéutica, cuyo objetivo fundamental es la búsqueda de una dieta personalizada, es decir, «a la medida» de cada paciente con MICI u otras patologías crónicas. Esta dieta deberá contener, de manera absolutamente precisa, los componentes correctos necesarios para reducir la inflamación en los pacientes afectados por estas enfermedades.

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