De sus flores obtenemos una bebida, la Carcadé, que no sólo ayuda a controlar la presión sanguínea, sino que también es rica en propiedades beneficiosas para todo el cuerpo.

El hibisco o carcadé, cuyo nombre botánico es «Hibiscus sabdariffa L. variety ruber», es una planta anual que pertenece a la familia de las Malvaceae. Originario del África tropical, hoy en día el hibisco está muy extendido en casi todas partes; crece hasta unos 600 metros sobre el nivel del mar, prefiriendo los suelos permeables y arenosos de clima cálido y húmedo.

El género «Hibiscus» incluye más de 200 especies (algunas de las cuales son plantas herbáceas, otras arbustos, otras arbolitos) y todas, o casi todas, son cultivadas por sus hermosas flores.

La planta del hibisco tiene un tallo que puede alcanzar de 2 a 5 metros de altura, toda la planta es glabra, es decir, sin pelos protectores, y produce, en la axila de las hojas, una gran flor solitaria de cinco pétalos, de color variable y con el pistilo central muy evidente y más largo que la corola.

Estas son las flores que adornan a las muchachas polinesias representadas por Gauguin en sus pinturas; en estas islas todavía es costumbre que los jóvenes lleven una flor de hibisco en su oreja derecha para indicar su compromiso, pero si se colocara en la izquierda sería un signo de disponibilidad.

Según algunas tradiciones orientales, dar una flor de hibisco significaba declarar los sentimientos a la persona amada, pero si uno recibía una flor de hibisco blanca a cambio, ¡significaba ser rechazado!

La composición química

La flor entera, compuesta de pétalos, cáliz y cáliz seco, representa la droga, es decir, la parte de la planta seca que tiene propiedades medicinales y se utiliza para preparados farmacéuticos.

Los componentes activos, detectados por los estudios fitoquímicos, están representados por ácidos orgánicos (15-30%), antocianinas, entre las que se encuentra el hibisco (1,7-2,5%), responsable del color rojo de las infusiones de hibisco, otros flavonoides; polisacáridos/mucílagos (50-65%) formados principalmente por sales de diafragma urónico; esteroles.

Los ácidos orgánicos, entre ellos el ácido cítrico y el ácido málico, que están presentes en abundancia, dan a las bebidas de hibisco su agradable sabor agrio. También se ha aislado un ácido orgánico que parece estar presente sólo en esta flor: es el ácido de hibisco, es decir, la lactona del ácido alo-hidroxi-citrico.

La infusión de Carcadé

Del cáliz carnoso de la flor seca de Hibiscus sabdariffa, se obtiene Carcadè (Carcadè o Karkadè es una palabra perteneciente a la lengua etíope y significa «Hibisco») por infusión en agua caliente, una bebida de sabor acidulado, refrescante y que quita la sed.

Esta infusión, conocida también como «té rosa abisinio», se aprecia en muchos países de África, en la India, en el Caribe, en la América tropical y también se apreciaba en Italia cuando, durante el período fascista, se convirtió en una bebida muy popular como sustituto del té, ya que no era posible importar productos ingleses debido al embargo; el Carcadè procedente de Etiopía y Eritrea, colonias italianas, no se consideraba un producto prohibido.

Los usos tradicionales

Los usos tradicionales de Carcadé se remontan a las indicaciones de la medicina popular de los países de origen, donde se utilizaba para el tratamiento de enfermedades de la piel, la tos y la hipertensión.

En el África central se acostumbra a consumir la infusión caliente o fría como bebida para saciar la sed; las mujeres africanas también suelen teñirse los labios de rojo con la infusión, que también se utiliza como tinte para telas. En la medicina popular la decocción de Carcadé, una vez enfriada, se utilizaba como compresa, para curar la piel macerada por el sudor.

Una ayuda para el control de la presión arterial

Si las propiedades calmantes y vigorizantes de Carcadé se conocían desde la antigüedad, las posibles indicaciones en el campo de la medicina son, en cambio, una prerrogativa de tiempos muy recientes. Ya en los años noventa, el hibisco había demostrado, in vitro, su potencial como antioxidante, e in vivo, en modelos animales, efectos interesantes en el control de la hipercolesterolemia y la hipertensión.

Se han seguido realizando estudios sobre las propiedades de la infusión de hibisco y recientemente se han publicado algunos trabajos sobre seres humanos para demostrar que Carcadé puede considerarse un coadyuvante eficaz de las drogas utilizadas para el tratamiento de la hipertensión.

El consumo de una infusión de Carcadé, por parte de personas con hipertensión esencial moderada, provocó una disminución de los valores sistólicos y diastólicos después de 12 días de tratamiento; el hecho de que el resultado observado estaba relacionado con el consumo de la infusión de hierbas quedó demostrado por el hecho de que la suspensión del tratamiento provocó el restablecimiento de los valores originales de la presión arterial.

Más precisamente, se observó que el consumo diario de 10 gramos de la droga en infusión, en pacientes con hipertensión moderada, mostraba una actividad antihipertensiva tan eficaz como la atribuida a una droga (un inhibidor de la ECA, a base de captopril) utilizada para el tratamiento de la hipertensión y con un mecanismo de acción similar, a saber, la inhibición de la enzima que modifica la hormona angiotensina causante de la vasoconstricción y el aumento de la presión arterial.

Actividad antihipertensiva confirmada por otros estudios

Es interesante saber que la actividad antihipertensiva de Hibiscus sabdariffa también se ha confirmado utilizando formas farmacéuticas distintas de la tisana. De hecho, en un ensayo realizado en pacientes hipertensos, se administró un extracto seco a base de Hibiscus sabdariffa en cápsulas que proporcionaban 250 mg de antocianidinas diarias, comparando sus efectos con el inhibidor de la ECA lisinopril (10 mg).

El resultado mostró que el mecanismo de la actividad antihipertensiva era similar al de la droga sintética, aunque con una acción menor. También mostró una actividad diurética significativa y útil, disminuyendo los niveles de sodio sérico sin afectar los niveles de potasio.

Por consiguiente, parece claro que la Carcadé es capaz de reducir los valores de una presión arterial moderadamente elevada, en particular debido a la presencia de compuestos de antocianinas polifenólicas, se supone que el mecanismo está relacionado con la posible interacción con el ión de zinc presente en la enzima convertidora de angiotensina, inhibiendo así la transición a la forma activa que es la causa de muchos tipos de hipertensión.

Función de protección del sistema cardiovascular

Se dice que los flavonoides, incluidas las antocianidinas de Hibiscus sabdariffa, debido a sus propiedades antioxidantes, desempeñan un papel protector en el sistema cardiovascular. En particular, las antocianinas (que son químicamente flavonoides) son responsables de diversas actividades en el cuerpo humano, incluida la producción de óxido nítrico en el interior de los vasos sanguíneos; esta acción determina la vasodilatación y, por lo tanto, una disminución de la presión.

Además, también gracias a estos componentes, el extracto acuoso de hibisco inhibió en las ratas el proceso oxidativo de las LDL (lipoproteínas de baja densidad, también llamadas «colesterol malo») circulantes, controlando así el peligroso proceso llamado «peroxidación lipídica», tan temido porque es responsable de la formación de la placa ateromatosa (depósito de placas formadas por grasa y tejido cicatrizante en las paredes arteriales) y la consiguiente obstrucción vascular.

Los estudios realizados en seres humanos también han demostrado que Carcadé puede reducir los altos valores de colesterol total y triglicéridos en pacientes que sufren de diabetes de tipo 2.

El consumo regular de Carcadé

Los resultados arriba mencionados sugieren que la inclusión en los hábitos alimentarios de un consumo regular de tres tazas al día de Carcadé, equivalente a unos 6-8 gramos de planta seca, puede:

  • ayudar al tratamiento de control de la presión arterial en sujetos adultos moderadamente hipertensos;
  • tienen un papel preventivo para aquellos que se consideran en riesgo de hipertensión;
  • desempeñan un saludable papel protector en el sistema cardiovascular;
  • contribuyen a la prevención del daño aterosclerótico, gracias a sus propiedades antioxidantes.

Dosis y posibles contraindicaciones

Hay que recordar que el Carcadé no es una medicina sino una agradable y saludable infusión absolutamente libre de cafeína (es una de las bebidas no excitantes más consumidas en Alemania). Debido a su contenido de mucílago, tiene efectos emolientes en las vías respiratorias y efectos suavemente refrescantes en el sistema digestivo.

Los extractos de hibisco (hidroalcohólicos, infusiones) se consideran seguros: a las dosis habituales (hasta 6-8 gramos por día por infusión) no causan efectos secundarios; sólo a dosis excesivas pueden causar efectos laxantes leves.

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