Con su follaje claro y el característico color blanco de su tronco, el abedul es una planta con importantes propiedades depurativas, desintoxicantes y antiinflamatorias.

Planta de origen europeo con un follaje ligero y ramas caídas, caracterizada por una madera blanca inusual que la hace destacar entre los demás árboles, el abedul encuentra su entorno de crecimiento ideal en las zonas más frías. En Italia es fácil encontrar bosques de abedules, especialmente en Piamonte y Lombardía, pero también podemos encontrarlos en los Apeninos centrales en Abruzzo y Campania, hasta Sicilia.

La variedad principal

La especie más común que crece bien en suelos ácidos es la «Betula pendula», también conocida como «verrucosa». Es una planta arbórea perenne, perteneciente a la familia de las Betuláceas, compuesta por 40 variedades diferentes.

El «Betula pendula» es un árbol que puede alcanzar hasta 30 metros y se caracteriza por un tronco ligero y delgado de color blanquecino debido a la presencia de betulina; también tiene una corona ligera, ramas caídas y una corteza delgada. Es sin duda la más interesante de las diferentes variedades por sus fines preparatorios, por las moléculas que contiene y por sus posibles aplicaciones.

Un poco de historia

Históricamente, en particular desde la Edad Media, el abedul ha desempeñado un papel importante en la medicina tradicional, ya que se consideraba un remedio válido en el caso de algunas formas de cistitis y por sus propiedades diuréticas y depurativas.

En el pasado, el agua de abedul y la savia se utilizaban en particular porque se creía que eran capaces de descomponer los cálculos urinarios y aliviar los problemas de la vejiga. El uso generalizado y positivo de las infusiones preparadas con hojas y brotes, así como con la corteza, con propiedades curativas y purificadoras específicas, hizo que el abedul adquiriera el título de «planta renal de Europa».

Hojas, brotes y aceites esenciales

Las hojas de abedul, los brotes, los capullos, la savia, los aceites esenciales y también el alquitrán vegetal, el líquido muy viscoso y oscuro de olor fuerte y picante que se obtiene de la destilación en seco de la madera, puede utilizarse para diversas preparaciones terapéuticas.
En cuanto a la corteza y el alquitrán vegetal, son particularmente útiles en el tratamiento de los trastornos de la piel. El aceite esencial es útil tópicamente como un ungüento para masajes deportivos.

Las sales minerales y los aminoácidos

El abedul es una planta rica en sales minerales, en particular contiene magnesio, calcio y potasio; también proporciona algunos aminoácidos como la asparagina, la valina y la citrulina, así como compuestos como el ácido málico. Este último, que también está permitido como aditivo alimentario marcado como E296, acidificando la cavidad bucal puede estimular la salivación natural y puede ser un alivio para quienes sufren de sequedad de boca.

Otros compuestos

El abedul resulta ser también rico en un número de compuestos como:

  • taninos;
  • flavonoides, en particular la quercitina y el hiperosido;
  • glicósidos monoterpénicos;
  • saponinas de triterpeno;
  • vitamina C;
  • ácido cafeico y moléculas similares como el ácido clorogénico;
  • proantocianidinas;
  • ácido betulorético
  • aceites esenciales que contienen, entre otras cosas, salicilato de metilo.

Actividades biológicas

La medicina tradicional siempre ha creído que esta planta, a través de la toma de infusiones y extractos, la savia y también las tinturas, promueve la actividad diurética y desintoxicante tanto renal como hepática. Aunque por el momento los datos científicos no son suficientes para asociar el consumo de productos a base de abedul con determinados beneficios terapéuticos, los estudios realizados de manera científica han indicado en el alto contenido de flavonoides, especialmente la quercetina, el verdadero valor sanitario del abedul.

La quercetina, contenida en las hojas de abedul, es un flavonol y también se encuentra comúnmente en el castaño de indias, el espino, el Ginkgo biloba y la caléndula. Se ha demostrado que la quercitina tiene una importante acción antioxidante que proviene de su capacidad de «recargar» la vitamina E; también es capaz de mejorar nuestras enzimas antioxidantes e inhibe la producción excesiva de moléculas inflamatorias.

El abedul también contiene betulina, que una vez disuelta en agua (hidrolizada) libera moléculas salicílicas con acciones antiinflamatorias, y betulalbina, un antibiótico y diurético natural capaz de descomponer los cálculos renales. Las pruebas realizadas en pacientes que han tomado extractos de abedul en casos de infección del tracto urinario confirman que, en el grupo tratado con abedul, la infección se reduce hasta un 39% o más del doble que en el grupo de control no tratado con esta planta.

Propiedades diuréticas y desintoxicantes

Las hojas de abedul, utilizadas en fitoterapia, han demostrado claras propiedades diuréticas y depurativas ligadas a la presencia de flavonoides.

El abedul también es rico en resinas y aceites esenciales. Las hojas se adaptan bien a la preparación de infusiones para beber (un par de veces al día y fuera de las comidas); los aceites esenciales son ideales para promover la diuresis y, por lo tanto, indirectamente, para reducir la celulitis. Al actuar sobre el sistema linfático y promover la diuresis, su ingestión libera al organismo más fácilmente de las toxinas y del exceso de desechos que se han acumulado en el cuerpo, sin por ello provocar una pérdida excesiva de sales minerales.

La acción diurética también reduce los niveles de ácidos úricos, con lo que se reduce la incidencia de la gota. Aunque hoy en día esta patología ya no representa un problema serio, en la Edad Media se consideraba la patología preferida por los ricos porque se debe principalmente a un alto consumo de carne y caza.

El abedul también proporciona triterpenos como el lupeol, que se encuentra, por ejemplo, en las semillas de acacia y lupino, y el betulinol, que tiene una actividad discreta en la reducción del colesterol y la cólera, es decir, una mayor producción de bilis.

El aceite esencial

Los brotes de abedul pueden destilarse en una corriente de vapor, lo que permite obtener un aceite esencial con un fuerte olor similar al del tabaco y el cuero. Además de un uso puramente ambiental, el aceite esencial de abedul puede ser útil en el tratamiento de la adiposidad porque ayuda y promueve la eliminación de los nódulos conectivos que caracterizan la formación de la celulitis.

La savia

Extraída del abedul, la savia contiene dos sustancias importantes, el aglicón y el glicón, definidos como heterósidos y conocidos químicamente como glucósidos. La parte azucarada de los glucósidos se denomina glicona, mientras que la parte activa, que en algunos casos puede considerarse como un verdadero profiláctico, se define como aglicona.

En el caso del abedul consideramos interesantes los glucósidos salicílicos, fuentes naturales de salicilato de metilo, una sustancia de reconocida acción antiinflamatoria, antipirética y antirreumática. La savia se suele recoger en marzo de los abedules adultos haciendo agujeros a un metro del suelo, de 2 a 5 centímetros de profundidad para recoger 3 a 4 litros de savia en unos cuatro días.

Infusiones y decocciones

Una simple infusión de hojas de abedul requiere un litro de agua hirviendo y 10 a 50 gramos de hojas bien cortadas y, una vez que el agua se ha enfriado, se neutraliza con un gramo de bicarbonato de sodio. Después de esperar media hora, la infusión está lista y puedes beber dos o tres tazas al día.

En el caso de la preparación de una decocción, es necesario poner 150 gramos de brotes en 750 ml de agua que será hervida hasta que se convierta en 500 ml, también en este caso se puede beber dos o tres tazas diarias.

Algunas contraindicaciones

A menudo, lamentablemente, los productos de origen vegetal pueden tener interacciones con protocolos farmacológicos y terapéuticos. Los casos más frecuentes se producen cuando la sustancia natural potencia los efectos farmacológicos de manera negativa y, por lo tanto, causa efectos no deseados. Como ya se ha mencionado, el abedul tiene un gran valor como diurético, lo que hace necesario evaluar el riesgo de aumentar involuntariamente los efectos de los diuréticos sintéticos.

Es importante saber que los fitocomplejos derivados del abedul pueden interactuar con muchas familias de fármacos como: barbitúricos, hipotensores, anticoagulantes y antiplaquetarios para reducir el riesgo de trombos, o incluso con fármacos gastrolesivos como los AINE, algunas quimioterapias y analgésicos.

En el caso de tomar productos a base de abedul, una de las contraindicaciones que hay que evaluar cuidadosamente es la alergia a la aspirina porque los extractos de la planta podrían causar picor, náuseas pero también vómitos. También hay que recordar que es mejor no tomar productos de abedul si se diagnostican formas de insuficiencia renal o cardíaca. Además, se han notificado casos en que las hojas de abedul pueden dar dermatitis de contacto.

El abedul también debe evitarse durante el embarazo y la lactancia, ya que puede desencadenar procesos de alergia en los lactantes a través de la leche materna; por lo tanto, también debe evitarse en los niños.

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